Cómo funciona una proteína con las bacterias intestinales para prevenir la obesidad

La obesidad se relaciona con niveles más altos de inflamación en el cuerpo, pero los mecanismos subyacentes han permanecido poco claros. Sin embargo, recientemente, un equipo de investigadores ha aprendido cómo una proteína antiinflamatoria influye en el aumento de peso.


Existe una relación compleja entre la inflamación, las bacterias intestinales y la obesidad.

Un estudio publicado recientemente en la revista Cell Host & Microbe dice que NLRP12, una proteína antiinflamatoria, protege contra la obesidad y la resistencia a la insulina en ratones.

El estudio fue realizado por investigadores de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, junto con colegas de otras instituciones de investigación de todo el mundo.

En su artículo, los investigadores también informan que el gen NLRP12 -que codifica la proteína antiinflamatoria con el mismo nombre- parece ser poco activo en personas con obesidad.

Además, la actividad NLRP12 promueve el crecimiento de ciertas cepas de bacterias intestinales “buenas”, que tienen un efecto protector adicional contra la obesidad y la resistencia a la insulina.

“La obesidad está influenciada por la inflamación, no sólo por comer en exceso y la falta de ejercicio, y este estudio sugiere que reducir la inflamación promueve bacterias’buenas’ que pueden ayudar a mantener un peso saludable”, explica la autora principal del estudio Jenny P-Y Ting.

La actividad de los genes influye en la inflamación

En el nuevo estudio, los científicos querían establecer cómo el gen NLRP12 afectaría la probabilidad de que una persona desarrolle obesidad.

Para ello, trabajaron con ratones que habían diseñado genéticamente para no expresar ese gen (ratones knockout). Ting y su equipo alimentaron a los ratones knockout y a los ratones regulares con una dieta alta en grasas durante algunos meses.

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Aunque los ratones de ambos grupos siguieron el mismo tipo de dieta, los ratones knockout acumularon más grasa más fácilmente y empezaron a mostrar signos de resistencia a la insulina, lo que indica el desarrollo de la obesidad.

Además, los ratones sin el gen NLRP12 mostraron más inflamación tanto en el intestino como en las áreas de sus cuerpos donde depositaron grasa.

Sin embargo, para entender cómo la inflamación se relacionaba con el aumento de peso, los investigadores dieron un paso más; trasladaron algunos de los ratones knockout a una instalación diferente y, para prevenir la propagación de patógenos, les dieron antibióticos a los ratones.

“Nos dimos cuenta de que los ratones tratados con antibióticos ganaron menos peso que los ratones que permanecieron en la antigua instalación”, explica la coautora del estudio, Agnieszka Truax.

“Eso nos llevó a sospechar que las bacterias intestinales estaban involucradas en la promoción de la obesidad”, continúa.

Las bacterias intestinales pueden jugar un papel clave

Ting y el equipo luego estudiaron ratones knockout alojados en un ambiente libre de bacterias y notaron que no aumentaron de peso. Esto, dedujeron, se debía a que los sistemas de los animales no estaban influenciados por la actividad bacteriana.

En este caso, el hecho de que los ratones carezcan del gen NLRP12 no parece influir en su aumento de peso, lo que sugiere que la exposición a ciertos tipos de bacterias puede ser clave para el desarrollo final de la obesidad.

Los investigadores también anotaron otro hecho interesante: los ratones que compartían un espacio vital con roedores sanos que sí expresaron el gen NLRP12 tampoco aumentaron de peso.

Esto sugiere que fueron expuestos a bacterias buenas de los ratones de control, lo que los protegió contra el sobrepeso.

Tales hallazgos son reveladores en el contexto en el que los estudios han demostrado que la obesidad se correlaciona con una pérdida de diversidad bacteriana en el intestino.

En la obesidad, ciertas cepas de bacterias son suprimidas, permitiendo que otras bacterias proliferen en ausencia de competencia.

Los peligros de la pérdida bacteriana

En el nuevo estudio, los investigadores observaron que los ratones fuera de combate que carecían del gen NLRP12 presentaron una pérdida significativa de diversidad bacteriana.

En su caso, la dieta rica en grasas, junto con el aumento de la inflamación facilitado por la falta de NLRP12 , dio lugar a altos niveles de la familia bacteriana Erysipelotrichaceae . Los investigadores también hallaron que estas bacterias exacerban el daño causado por una dieta alta en grasa.

Al mismo tiempo, los ratones knockout perdieron números de Lachnospiraceae , que es un tipo de bacteria intestinal buena que ayuda a contrarrestar la inflamación y compite con Erysipelotrichaceae , frenando su propagación.

Lachnospiraceae , explican los investigadores, también parecen tener un efecto protector contra la resistencia a la insulina y la obesidad en ratones.

“Todos los cambios inflamatorios y metabólicos que habíamos visto en el NLRP12 -los ratones noqueadores durante una dieta alta en grasa fueron esencialmente revertidos cuando reabastecimos Lachnospiraceae ,” explica Truax.

Los científicos añaden que los resultados podrían conducir a mejores maneras de tratar la obesidad; Lachnospiraceae produce ácidos grasos de cadena corta, un tipo de molécula que desempeña un papel importante en los procesos metabólicos. Dos de ellos son butirato y propionato, que también poseen importantes propiedades antiinflamatorias.

Cuando los investigadores intentaron administrar butirato y propionato a ratones knockout, notaron que este enfoque contrarrestaba el efecto de la falta de NLRP12 .

Posibilidades terapéuticas emergentes

Estos resultados son particularmente alentadores; el butirato y el propionato ya están disponibles como suplementos.

Además, los científicos tienen buenas razones para creer que las mismas reacciones tendrían lugar también en humanos, no sólo en ratones.

Esto se debe a que los análisis adicionales realizados en muestras de células grasas recolectadas de personas con obesidad indicaron que cuanto más alto es el índice de masa corporal (IMC) de una persona, menos activo parece ser el gen NLRP12 .

“En ratones, demostramos que el NLRP12 reduce la inflamación en el intestino y en los tejidos adiposos. Aunque un efecto causal directo es difícil de mostrar en humanos, nuestros colaboradores nos ayudaron a demostrar que hay niveles reducidos de expresión de NLRP12 en individuos que se consideran obesos”.

Jenny P-Y Ting

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